הסודות לחיים ארוכים, בריאים ומאושרים

מה משותף לאיים בים התיכון, לקהילה שמרנית בארצות הברית ולנשים מבוגרות באי יפני מרוחק? זו השאלה הגדולה שהעסיקה בשנים האחרונות חוקרים רבים שניסו לגלות את סוד הקסם לאריכות ימים ולאושר. את המסקנות של המחקרים שלהם, חשוב שכל אדם בעולם יכיר

פרנסואה דה לה רושפוקו הוא סופר והוגה דעות צרפתי שחי במאה ה-17. באחד הציטוטים המפורסמים שלו הוא אמר כי "טוב יותר ללמוד את האנשים מאשר את הספרים". ואכן, אנחנו יכולים לקרוא הרבה ספרים ומאמרים שיציעו דרכים נכונות ויעילות יותר לנהל את חיינו, אבל נראה כי ההשפעה של אנשים אמיתיים עלינו תמיד תהיה עוצמתית יותר מזו של המילים הכתובות.

כשאנחנו רואים אנשים בריאים ומאושרים שמאריכים ימים וגם נהנים מהדרך – כמובן שנרצה לדמות להם ולחקות אותם. זו הסיבה שבעשורים האחרונים כל כך הרבה חוקרים, רופאים ועיתונאים מכל רחבי העולם נושאים את עיניהם ל"אזורים הכחולים" – אזורים כפריים ופסטורליים ברחבי העולם שבהם תוחלת החיים היא הגבוהה בעולם.

הכול התחיל כשהעיתונאי דן בוטנר יצא למשלחת מטעם נשיונל ג'יאוגרפיק לאזורים האלו במטרה ללמוד את הסודות שהם אוצרים בתוכם ולדבר עם האנשים שמהווים מקור השראה ועניין לשאר העולם. את מסקנותיו הוא פרסם גם בספר שבמהרה הפך לרב מכר בינלאומי. המונח Blue Zones אף הפך בשנים האחרונות למותג בפני עצמו שמעורר עניין רב בקרב חובבי הלייף סטייל ואורח החיים הבריא.

אז מהם ה"אזורים הכחולים" ולמה הם נקראים כך?

השם האקזוטי "אזורים כחולים", ניתן למקומות האלו מסיבה קצת פחות אקזוטית. כשבוטנר והקולגות שלו חיפשו את האזורים עם תוחלת החיים הגבוהה בעולם הם הקיפו אותם בעיגולים כחולים ומכאן נולד השם. עם זאת, רוב המקומות האלו בעצמם נמנים עם האזורים האקזוטיים והפסטורליים ביותר ברחבי הגלובוס:

סרדיניה, איטליה – האי הפסטורלי הזה הוא ביתם של הגברים עם תוחלת החיים הגבוהה בעולם. זה מסקרן במיוחד כי בדרך כלל, כידוע, דווקא נשים חיות יותר. וזה מפתיע עוד יותר כשרואים שרבים מאותם הגברים שמאריכים ימים הם דווקא חובבי יין שמעבירים את רוב חייהם בעבודה קשה בחוות באזורים הרריים.

איקריה, יוון – גם האי הזה ששייך לשכנתנו היוונית זכה להיכנס לרשימה היוקרתית בין היתר הודות לתפריט שבאופן די מעודד, מזכיר מאוד את זה הישראלי. התזונה של תושבי האי מבוססת במידה רבה על שמן זית, יין אדום וירקות בגידול מקומי.

אוקינאווה, יפן – מאגן הים התיכון, הרחיקו החוקרים עד לאי הייחודי הזה ביפן, שבו דווקא הנשים מככבות, עם תוחלת החיים הממוצעת הגבוהה בעולם. באי יש מסורת מקסימה בשם "מואי" (MOAI), שקוראת לאנשים לייצר מעגלים חברתיים משמעותיים ולתמוך זה בזה, בייחוד בגיל מבוגר.

חצי האי ניקויה, קוסטה ריקה – קוסטה ריקה אמנם נחשבת למדינת עולם שלישי עם חיים מאתגרים ולא פשוטים, אך בתוכה טמונים כמה מהאזורים היפים והמיוחדים בעולם. אחד מהם הוא חצי האי הזה, שבו יש טבע בתולי ואנשים שמנהלים חיים צנועים ושלווים ביותר.

לומה לינדה, קליפורניה, ארצות הברית – בשונה מהאיים וחצאי האיים האקזוטיים שממלאים את הרשימה הזאת, לומה לינדה היא עיירה קטנה בארצות הברית, מדינה שכידוע לא נמנית עם המדינות הבריאות בעולם. אולם סוד הקסם של העירייה הזאת טמון בקהילה הייחודית שחיה בה ומשתייכת לכנסייה האדוונטיסטית של היום השביעי. אלו נוצרים אדוקים שחיים בקהילה סגורה (קצת כמו החרדים ביהדות), ומקפידים על תזונה מהצומח.

ובנוסף לאזורים האלו, יש מקומות נוספים בעולם שאמנם לא נכנסו לספר של בוטנר, אך גם בהם תוחלת החיים גבוהה מהממוצע. אם מסתכלים על הנתונים ברמה המדינית, אולי יעניין אתכם לגלות שגם ישראל נכנסת בשנים האחרונות בקביעות לרשימה הנחשקת של המדינות עם תוחלת החיים הגבוהה בעולם. נכון ליולי 2021, ישראל מדורגת במקום החמישי והמכובד בדירוג של ה-OECD, עם תוחלת חיים ממוצעת של 84.8 שנים בקרב נשים ו-80.9 בקרב גברים.

האם הסביבה שבה חיים באמת יכולה לגרום לנו להאריך ימים?

לפעמים נדמה שלא משנה עד כמה נתאמץ לאכול בריא, להתעמל באופן קבוע ולנהל חיים בריאים יותר – כל אלו לעולם לא יהיו ארובה לאריכות ימים. הרי בכל יום אנחנו רואים דוגמאות לאנשים שכל כך ניסו להיות בריאים ואז אובחנו עם מחלה קשה ולהיפך – אנשים שעישנו, סבלו מעודף משקל ולא דאגו לעצמם יותר מדי, מאריכים ימים יותר מכל חבריהם.

אז נכון, החיים הם במידה רבה סוג של הגרלה, שבה נדרש מזל, אבל לא רק. יש בהחלט דברים רבים שניתן לעשות כדי לעזור למזל ולשפר את הסיכויים להאריך ימים. ואת זה, חשוב להבין, קובעים גם גדולי המומחים שלמדו את הנושא.

במחקר שפורסם ב-2016 בכתב העת Immunity & Ageing, נקבע כי הגנטיקה ככל הנראה משפיעה על הסיכויים להאריך ימים בשיעור שנע בין 20 ל-30 אחוזים. המחקר הזה מצטרף לשורה על עבודות מדעיות אחרות שהגיעו למסקנה דומה.

כל השאר, מאמינים החוקרים, מצוי גם בידיים של כל אחד מאיתנו – וכשבוחנים את החיים באזורים הכחולים – בהחלט מבינים שלא רק הגנטיקה משחקת תפקיד שם – אלא אורח החיים הייחודי ששונה בתכלית מזה של רוב האנשים בעולם המערבי. כיום, למרבה הצער, גם בחלק מהאזורים האלו נרשמת ירידה מסוימת בתוחלת החיים. על פי הערכות המומחים, הירידה הזאת נובעת בין היתר מחדירה של גורמים מערביים, בדגש על תזונה וטכנולוגיה, לתוך הקהילות המסורתיות.

החדשות הטובות הן שכיום, עם הפיכת העולם לגלובלי ומקושר יותר, כל אחד מאיתנו יכול ללמוד שיעורים חשובים מהקהילות האלו ולהטמיע אותם בחייו שלו. לפעמים רק שינויים קלים בשגרה שלנו יכולים לעשות הבדל עצום שישרת אותנו גם עשורים רבים קדימה.

אז מהם הסודות של ה"אזורים הכחולים" שעוזרים לתושביהם להאריך ימים?

מאז המסע של דן בוטנר אל האזורים הכחולים, חוקרים נוספים גילו עניין באורח החיים הייחודי של האנשים האלו. רבים ניסו לאתר חוטים מקשרים בין הקהילות השונות – ומצאו. הנה כמה מהם שחשוב להכיר וללמוד:

  1. פעילות גופנית שאינה מאולצת

דניאל ליברמן הוא מומחה לאבולוציה אנושית באוניברסיטת הרווארד, שכתב ספר שלם שמנסה להסביר למה אנחנו כל כך שונאים פעילות גופנית, למרות שאנחנו יודעים שהיא מועילה לנו. בספרו כתב בין היתר כי "כל בעלי החיים נועדו להיות כמה שיותר עצלנים" וכי "התעמלות, למרות היתרונות המרובים שלה, דורשת מאיתנו לעקוף אינסטינקטים עמוקים וטבעיים שמורשים בנו".

לדבריו, המוח שלנו מעולם לא התפתח כדי לספוג הנאה מהרמת משקולות במכון הכושר והתעמלות היא הרבה יותר טבעית ויעילה כשהיא נובעת מתוך צורך אמיתי שמושרש בנו. רבים מהאנשים באזורים הכחולים לדוגמה, עובדים עד גיל מבוגר בעבודות פיזיות מאתגרות. אמנם מדובר בחיים לא פשוטים, אך דווקא החיים האלו שומרים עליהם פעילים ובריאים יותר מאלו שמעבירים את רוב חייהם הבוגרים מול מחשב במשרד ממוזג ופורשים בשנות ה-60 לחייהם כדי להעביר את ימי הפנסיה מול הטלוויזיה בסלון.

המכנה המשותף לכלל העבודות הפיזיות היא הליכה וזו נחשבת לפעולה הטבעית ביותר ומאריכה חיים. המסקנה אם כך היא אם לא רוצים אימון, אל תפסיקו לזוז והמחקרים ממליצים על 10,000 צעדים ליום.

  1. קשרים קהילתיים שקשה לשבור – העולם המודרני הוא נוח ומקושר מאי פעם, אך גם, על פי הערכות שונות, בודד ומנוקר מתמיד. לכן, נראה כי דווקא במקומות שבהם הקהילות הן חזקות ואינטימיות יותר – כך אנשים חיים יותר וגם, ככל הנראה, באושר רב יותר.

ב"מחקר האושר" המפורסם של אוניברסיטת הרווארד, עקבו במשך 80 שנים אחרי יותר מ-200 בני אדם כדי לבחון מה הופך אנשים למאושרים. החוקרים נדהמו לגלות כי יותר מכסף, מעמד או אפילו זוגיות – מה ששמר על אנשים מאושרים היה מערכות היחסים המשמעותיות בחייהם. מאז נערכו מחקרים נוספים שקשרו בין מערכות יחסים לבין אושר ואריכות ימים – ואת העדות הבולטת ביותר לכך ניתן למצוא באוזרים הכחולים, שמאופיינים כאמור יותר מכל בקהילות אינטימיות.

  1. תפריט בריא ואלכוהול במידה – בשנים האחרונות, התפריט הים תיכוני הפך לאחד התפריטים הפופולריים בקרב חובבי תזונה בריאה. זאת לאחר ששורה של מחקרים מצאו כי הוא מסייע להפחית את הסיכון למחלות, לחזק את הלב, לחדד את המוח ובאופן כללי לשפר את הסיכויים להאריך ימים.

ובעוד ששם התפריט הזה מהלל את שכנותינו בעגן הים התיכון, נראה שברוב ה"אזורים הכחולים" צורכים פחות או יותר תפריט דומה. זהו תפריט שמבוסס ברובו על מאכלים טבעיים, ביתיים ולא תעשייתיים, וכן על חומרי גלם כמו דגים, דגנים מלאים, עלים ירוקים, עשבי תיבול, זרעים וגרעינים.

תופתעו לגלות שהם לאו דווקא מעמיסים חלבון ודווקא אוכלים פחמימות אבל מלאות ולא מעובדות. העיקרון הבולט הוא תדירות אכילה נמוכה, כשלוש ארוחות ביום – כאשר הם צורכים יותר אוכל ביום ומעט בערב כאשר הם מקפידים על לא מעט ימי צום לאורך השנה על רקע מסורתי.

ולמעט הקהילה הדתית שבארצות הברית, ברוב האזורים הכחולים נוהגים לשתות יין כחלק מהתרבות – אבל במידה. מחקרים אכן מראים כי שתיה מתונה של עד שני משקאות אלכוהוליים ביום, מקטינה את הסיכון למוות בטרם עת, בייחוד כתוצאה ממחלות לב. עם זאת, חשוב לזכור כי שתייה מופרזת וחסרת מעצורים עלולה לייצר השפעה הפוכה – הרסנית ומסוכנת.

  1. המשפחה במקום הראשון

בראיונות שקיים עם אנשים רבים באזורים הכחולים, גילה בוטנר חוט מקשר מרתק במיוחד שעובר ביניהם. רבים שמים את המשפחה שלהם בראש סולם העדיפויות, הרבה מעבר לקריירה, חיי אהבה או כל דבר אחר שאנשים בעולם המערבי נוטים למקם במרכז. הוא גילה כי בקהילות האלו, אנשים מבוגרים בדרך כלל ימשיכו לחיות בבתים של ילדיהם. בנוסף שיעור הגירושים באזורים האלו נחשב נמוך בהרבה מהממוצע.

  1. הדבק שמאחד בין כלל המרכיבים

כל המאפיינים שפירטנו כאן של אנשי "האזורים הכחולים" הם חיוניים ומשמעותיים – אך אם רוצים להבין מהו הגורם שמקשר בין כולם – הוא ללא ספק השאיפה לאיזון. מחקרים רבים על אושר, אריכות ימים ובריאות מראים כי מי שיודעים לייצר את האיזון המושלם בין פעילות גופנית, תזונה נכונה, חיים רגועים וקשרים חברתיים משמעותיים – הם אלו שבסופו של דבר יחיו, באופן ממוצע, יותר מאחרים.

כיום יותר ויותר אנשים מבינים כי לחץ נפשי, תזונה מתועשת, עומס ובדידות גורמים באופן ישיר למחלות בגוף ולנזקים לנפש. אם מצליחים לצמצם את שיעורם של הגורמים השליליים האלו בחיינו ולהעצים את הטוב, הטבעי והמאוזן – אולי זה לא יבטיח חיי נצח, אך ללא ספק ישפר את הסיכויים לחיים ארוכים ומאושרים יותר.

המאמר נכתב על ידי צוות התוכן של VIV Blue, בהובלה של ד"ר צחי וידר, פרופ' רפי קרסו וד"ר שון פורטל.